La douleur aux jambes peut signifier un danger pour le cœur

La douleur aux jambes peut signifier un danger pour le cœur

David Dow pensait qu’il avait des problèmes de dos et que ses jambes lui faisaient mal. Il s’avère que cette douleur lui a peut-être sauvé la vie.

Un homme de 57 ans, par ailleurs en bonne santé, il s’est dit qu’il avait juste besoin d’apprendre des exercices de renforcement du dos, alors il a trouvé un entraîneur personnel pour l’aider. Mais malgré les séances d’entraînement, sa douleur aux jambes s’est aggravée, ce qui a rendu difficile pour lui de marcher de la voiture jusqu’à l’entrée de l’épicerie. Lui et le formateur soupçonnaient que quelque chose d’autre n’allait pas et il a demandé l’avis de son médecin.

Bientôt, les tests de son médecin ont révélé la vraie cause : des blocages dans les vaisseaux sanguins de ses jambes. En fait, les artères allant jusqu’aux membres inférieurs étaient bloquées à près de 100 %. La cause ? Des années de tabagisme intense et de repas riches en matières grasses, ainsi que d’autres facteurs avaient provoqué l’accumulation de cholestérol, de tissu cicatriciel et de caillots sanguins à l’intérieur de ses vaisseaux sanguins.

La plupart des gens pensent que ce genre de maladie artérielle obstruée, ou artériosclérose, n’arrive que dans le cœur. Mais comme le montre le cas de Dow, cela peut se produire dans tout le corps. Lorsque c’est le cas, on parle de maladie artérielle périphérique, ou MAP.

Selon un expert du Centre cardiovasculaire de l’Université du Michigan, la MAP provoque chez certaines personnes des douleurs aux jambes qui servent d' » avertissement précoce  » qu’une personne présente un risque élevé de crise cardiaque ou d’accident vasculaire cérébral.

« C’est la marque d’une maladie qui est partout « , dit James Stanley, M.D., directeur de l’U-M CVC et chirurgien vasculaire qui a opéré Dow. « C’est comme des cheveux gris qu’on n’attrape pas d’un seul côté de la tête. Donc si vous avez ce genre de blocage dans votre jambe, vous allez l’avoir ailleurs. »

En fait, près du quart des personnes qui souffrent de douleurs aux jambes en raison d’une MAP mourront dans cinq ans, principalement à cause de crises cardiaques et d’autres problèmes cardiaques, dit Stanley. Pour des gens comme Dow, dont la douleur aux jambes les a empêchés de marcher, même sur de courtes distances, les chances sont encore pires : jusqu’à la moitié d’entre eux mourront d’ici cinq ans.

Heureusement, Dow a été diagnostiqué et traité avant que cela ne lui arrive. Stanley a effectué un pontage pour ouvrir les artères de ses jambes bloquées, semblable aux pontages que les patients cardiaques ont. Un récent examen a montré qu’il va bien.

« C’est sûr que c’est un signal d’alarme « , dit Dow, qui a arrêté de fumer et changé ses habitudes alimentaires. « Vous connaissez ce vieux dicton : « Là où il y a de la fumée, il y a du feu » ? Je suis sûr que non seulement j’ai des problèmes vasculaires dans mes membres inférieurs, mais aussi dans d’autres parties de mon corps ».

M. Dow n’est pas le seul, dit Stanley, qui a opéré des milliers de patients atteints d’une MAP grave au cours de ses décennies comme professeur de chirurgie vasculaire à l’École de médecine de l’Université de Montréal. Près de 30 millions de personnes aux États-Unis sont atteintes d’une forme quelconque de MAP, bien que la grande majorité d’entre elles soient des cas « silencieux » qui ne causent pas de symptômes. Parmi les personnes de plus de 70 ans, près d’une personne sur cinq est atteinte de MAP.

Qui est le plus à risque de DPA ? Les personnes de plus de 50 ans, les fumeurs, les diabétiques, les personnes souffrant d’hypertension artérielle, les personnes ayant un taux de cholestérol élevé et les personnes en surpoids ou obèses, explique Stanley. En d’autres termes, c’est le même groupe de personnes qui ont un risque élevé de crise cardiaque et d’accident vasculaire cérébral.

Prévention des maladies artérielles périphériques


Les conseils pour prévenir la MAP, ou l’arrêter avant qu’elle ne devienne sérieuse, sont en grande partie les mêmes que les conseils pour prévenir une crise cardiaque ou un AVC : Cessez de fumer, mangez plus sainement, faites plus d’exercice, contrôlez votre glycémie si vous êtes diabétique, perdez du poids et faites vérifier votre tension artérielle et votre taux de cholestérol. Et demandez à votre médecin si vous devriez prendre une aspirine quotidienne pour prévenir les caillots ou des médicaments pour réduire votre tension artérielle et votre taux de cholestérol.

Même si la MAP fait mal aux jambes des gens ou les rend fatigués lorsqu’ils marchent ou font de l’exercice, un symptôme que les médecins appellent  » claudication  » qui ressemble à une crampe de type  » Charlie horse « , l’une des meilleures choses à faire est de marcher davantage, dit Stanley.

« Plus un patient marche, plus il est probable qu’il développera de petits vaisseaux sanguins de  » détour « , appelés vaisseaux  » collatéraux « , autour de l’obstruction « , explique-t-il. La grande majorité des gens peuvent développer ces vaisseaux qui soulageront la douleur.

Mais chez certaines personnes, la MAP est déjà assez grave pour causer de la douleur ou de l’engourdissement même lorsque la personne dort quelque chose appelé  » douleur de repos « . Stanley dit que cette douleur réveille souvent les patients du sommeil. Elle se produit le plus souvent dans la plante des pieds et peut donner l’impression que quelqu’un a enroulé un bandage autour du pied. Ce niveau de symptômes est inquiétant, dit-il, parce qu’il indique un blocage plus grave sans vaisseaux collatéraux adéquats.

Un autre signe de MAP sévère est le développement de plaies douloureuses, ou ulcères, sur les pieds et les orteils. Celles-ci se produisent parce que le flux sanguin vers le bas de la jambe n’est pas suffisant pour nourrir les tissus, et il commence à se décomposer. Les personnes atteintes de diabète, dont le corps a particulièrement de la difficulté à guérir de tels ulcères, sont les plus à risque. Sans traitement, les ulcères cutanés peuvent s’aggraver et même se transformer en gangrène, ce qui conduit souvent à l’amputation.

La grande majorité des cas de DPA sont loin d’être aussi graves. Mais les personnes qui ne reçoivent pas d’aide pour les symptômes dès le début peuvent voir leur problème s’aggraver avec le temps.

Stanley recommande donc à toute personne qui ressent un malaise dans la jambe ou les jambes, en particulier une nouvelle douleur qui dure plus d’une semaine, d’en parler à un médecin. Elle ou il pourrait effectuer un examen Doppler, un test échographique non invasif et indolore qui détecte la tension artérielle à l’extrémité.

Le test Doppler peut dire si quelqu’un a un MAP et à quel point le blocage peut être grave. Selon le résultat, le médecin pourrait recommander un ARM (artériogramme par résonance magnétique) de la jambe, ou un artériogramme conventionnel qui implique l’injection de colorant dans les artères de la jambe à l’aide d’un dispositif appelé cathéter.

Si un blocage grave est trouvé, comme dans le cas de Dow, il y a plusieurs options. Deux sont similaires à ceux des patients cardiaques : une procédure peu invasive comme une angioplastie qui ouvre les blocages avec un minuscule ballon, ou un pontage pour placer une nouvelle greffe pour transporter le sang dans la zone bloquée.

Il y a aussi de nouvelles options prometteuses à l’horizon, pour aider le corps à développer de nouveaux vaisseaux sanguins dans la zone bloquée. L’U-M CVC est le premier endroit au monde où les patients atteints de MAP sévère peuvent se porter volontaires pour un nouveau traitement expérimental de thérapie génique appelé MultiGeneAngio.

L’essai MultiGeneAngio prélève des cellules d’une veine du bras du patient, ajoute de nouveaux gènes qui favorisent la croissance des vaisseaux sanguins, puis injecte les cellules dans l’artère obstruée en utilisant une technique minimalement invasive. À l’heure actuelle, on en est encore à tester l’innocuité et à trouver la bonne dose de cellules, dit Michael Grossman, M.D., le cardiologue interventionnel U-M qui dirige l’étude à l’Université. Mais si l’étude s’avère concluante, elle pourrait un jour devenir une nouvelle option thérapeutique pour les patients.

Jusqu’à ce jour, la meilleure arme contre la MAP est une meilleure connaissance du fait que la douleur dans les jambes est plus qu’un inconvénient. « Si une personne a une MAP, il y a deux problèmes, dit Stanley. « Ce qui arrive à votre jambe, et ce qui arrive à votre vie. »

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