Comment l’alcool cause-t-il le cancer ?

Comment l’alcool cause-t-il le cancer ?

On sait que l’alcool augmente le risque de pas moins de sept types de cancer. Il s’agit des cancers de la bouche, de la gorge supérieure (pharynx), de la boîte vocale (larynx), de l’œsophage, du sein, du foie et de l’intestin.

Bien que les liens soient établis, la façon exacte dont l’alcool agit pour induire la malignité n’est pas aussi bien comprise. On pense que plusieurs mécanismes sont à l’œuvre.

La plupart des études antérieures n’ont examiné que les cellules en laboratoire, en examinant leur évolution après une exposition à l’alcool (éthanol).

Récemment, des chercheurs du MRC Laboratory of Molecular Biology de Cambridge, au Royaume-Uni, ont entrepris de se faire une idée plus précise de la relation entre l’alcool et le cancer en utilisant des animaux entiers.

Leur étude, financée par Cancer Research U.K., est publiée cette semaine dans la revue Nature.

Acétaldéhyde et cellules souches du sang

L’équipe a donné de l’éthanol dilué à des souris et a ensuite utilisé l’analyse chromosomique et le séquençage de l’ADN pour mesurer les dommages causés par l’acétaldéhyde, un produit chimique produit lors du traitement de l’alcool. Ils ont concentré leur attention sur un type de cellule spécifique : les cellules souches sanguines.

Les cellules souches du sang, que l’on trouve dans le sang et la moelle osseuse, sont des cellules sanguines immatures qui peuvent se transformer en n’importe quel type de cellules sanguines, y compris les globules blancs, les plaquettes et les globules rouges. Il est important de comprendre comment l’alcool endommage ces cellules, car les cellules souches défectueuses sont connues pour causer le cancer.

Comme l’alcool est décomposé dans l’intestin, les bactéries le convertissent en grandes quantités d’acétaldéhyde, un produit chimique dont il a déjà été démontré qu’il causait le cancer chez les animaux.

À la suite de l’analyse, les chercheurs ont découvert que l’acétaldéhyde pourrait, en fait, endommager et briser l’ADN dans les cellules souches du sang. Les chromosomes ont été réarrangés et la séquence d’ADN a été modifiée de façon permanente dans les cellules souches.

Selon le professeur Ketan Patel, auteur principal de l’étude,  » certains cancers se développent en raison des dommages cauAcétaldéhyde et cellules souches du sang
sés par l’ADN dans les cellules souches. Bien que certains dommages se produisent par hasard, nos résultats suggèrent que la consommation d’alcool peut augmenter le risque de ces dommages. ».

Mécanismes d’auto-défense

En plus des nouvelles connaissances sur les dommages que l’éthanol cause aux cellules souches, les scientifiques ont découvert de nouvelles informations sur les mécanismes de protection utilisés par notre corps en réponse à l’alcool.

Les enzymes appelées aldéhyde déshydrogénases (ALDH) constituent la première ligne de défense contre les dommages liés à l’alcool. Les ALDHs décomposent l’alcool en acétate, « que nos cellules peuvent utiliser comme source d’énergie ».

Des millions de personnes – de nombreux Asiatiques de l’Est, par exemple – ont de faibles niveaux d’ALDH ou des copies défectueuses des enzymes. Cela signifie que l’acétaldéhyde toxique s’accumule dans le corps. Ces personnes auront des joues rouges et se sentiront peut-être malades.

Lorsque les chercheurs ont enquêté sur des souris sans ALDH, ils ont constaté que l’alcool causait quatre fois plus de dommages à l’ADN que les souris qui pouvaient produire de l’ALDH.

Au-delà de l’ALDH, l’organisme dispose d’une gamme d’autres mécanismes secondaires qui peuvent réparer divers types de dommages à l’ADN. Mais ces mécanismes ne fonctionnent pas toujours ; certaines personnes ont des mutations qui les rendent inefficaces.

« Notre étude souligne que le fait de ne pas pouvoir traiter efficacement l’alcool peut entraîner un risque encore plus élevé de dommages à l’ADN liés à l’alcool et, par conséquent, certains cancers.

-Prof. Ketan Patel

« Mais, poursuit-il, il est important de se rappeler que l’élimination de l’alcool et les systèmes de réparation de l’ADN ne sont pas parfaits et que l’alcool peut encore causer le cancer de différentes façons, même chez les personnes dont les mécanismes de défense sont intacts.

On sait que l’alcool est à l’origine du cancer, et des études comme celle-ci nous aident à comprendre pourquoi et nous aideront, à terme, à prévenir ou à ralentir les cancers liés à l’alcool.

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